Cyanide in the Reservoir – but who cares?

On 29 July a truck full of cyanide heading to the Inata gold mine in the north of Burkina Faso overturned at Djibo dam. The Inata mine is owned 90% by British gold mining company Avocet and 10% by the government of Burkina Faso. Simon Cross, Keith Smith, Greg Valerio and others continue to call Avocet and their contractors to account for the incident. But it’s not just Brits who are wanting answers and assurances from Avocet Mining. Many Burkinabe I have talked to are extremely uncomfortable that Avocet have swept this (and previous) incidents under their spun-gold carpet. Today it is my pleasure to introduce to you the Burkinabe writer Walid Hicham. Many thanks to Walid for responding to my invitation and writing the following article.

Here is Walid’s article in the original French, with my translation in English below.

Cyanure dans le barrage : mais qui s’en préoccupe !

Cyanide containers submerged in downstream flow from Djibo dam
Photo from Avocet

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L’affaire du renversement du camion de cyanure n’est pas saisie à sa juste mesure par les différentes parties impliquées. L’État burkinabè a le regard tourné ailleurs. Stoïques, peu embarrassé, pris par leurs vacances, les ministres concernés ne semblent pas faire de cet événement, une occasion rêvée pour remettre à plat les exigences de sécurité envers les compagnies minières.

En dépit des relances (de bloggeurs notamment), Avocet Mining est aux abonnés absents. La société n’a jamais été prolixe en termes de communication. Pour un événement pareil, elle a préféré tiré le frein à main et ne pas nous répondre. Ce choix ne peut que la desservir. Que dire des organisations de la société civile ? Toutes en vacances ? A croire que cette catastrophe a fait exprès de choisir son calendrier. Pourquoi une ONG aussi active qu’Orcade ne se saisit pas du combat afin de faire bouger les lignes, elle qui justement est en tournée de formation des acteurs concernés sur le processus de l’ITEI ? A ce stade, c’est plus qu’une faute professionnelle.

Les médias, une fois l’événementiel passé, se sont tournés s’est tournée vers d’autres lucioles. Mention tout de même spéciale à l’hebdomadaire Bendré qui est longuement revenu sur ce sujet dans son dernier numéro. Enfin les populations sont prises par la torpeur du Ramadan et par le fatalisme si commun dans cette partie du Burkina. Ont-elles au final tort quand on voit le peu d’intérêt que leur cas suscite ?

L’indifférence qui se jumelle à l’incompétence devient un cocktail détonnant et dangereux. Nous avons dans le cas présent ces deux ingrédients. A force de flirter avec la ligne rouge, le moment se rapproche où les choses vont basculer du mauvais côté. Rien dans l’attitude d’Avocet ne nous permet de dire qu’elle a pris la mesure de son devoir de protection envers les populations riveraines. Avocet au Faso a une politique à très très court terme.

Par le passé, la solidité du barrage a déjà fait les gorges chaudes non seulement des techniciens mais aussi de toute personne passant par ce barrage en route à Inata. Le discours de la SMB s’est toujours voulu rassurant. Et pourtant ! Ce scepticisme environnant a malheureusement été probant sur le terrain quand une partie de la digue a subi des infiltrations majeures.

En septembre 2010, le barrage a également montré ses sérieuses limites. L’absence d’un déversoir en béton de même qu’une vanne permettant d’évacuer le plein d’eau ont entraîné le débordement du barrage. Comme mesure de protection, Avocet avait comme dispositif des amas de gros cailloux. Est-ce sérieux ?

Aujourd’hui, en dépit de toutes ces alertes, rien ne nous prouve que ce barrage ne sera pas un danger pour les populations. C’est également avec grande inquiétude que ces populations pensent au jour où l’exploitation (donc l’entretien) s’arrêtera.

A force de tout le temps écrire sur Avocet, celle-ci va se croire persécuter. Loin de là ! Il s’agit ici pour nous de rappeler encore et toujours qu’une compagnie minière a un devoir de responsabilité. Ce ne sont pas que des mots. Mais un engagement sans faille et des actes probants sur le terrain.

Cyanide in the Reservoir – but who cares?
by Walid Hicham

An accident involving the overturn of a cyanide truck has not been responded to properly by the various parties involved. The Burkinabè government has turned a blind eye. Stoically and unashamedly its ministers stayed on holiday rather than seizing on this incident as the perfect opportunity to overhaul security measures pertaining to mining companies.

And in spite of all the attention, particularly from bloggers, Avocet Mining is conspicuous by its absence. This company has never been a prolific communicator, but in this event it has battened down its hatches and sought refuge in silence – a decision which it presumes to be in its best interests. What about civil organizations? Are they on holiday as well? Anyone would have thought the timing of this disaster was intentional! Why is an active NGO like Orcade not taking up the fight and making a difference? Instead, it is on tour, training stakeholders in ITEI. That is worse than misconduct.

Now that the initial crisis has passed, the local media have turned their attention to prettier fireflies (with the exception of the weekly paper Bendré, which returned to the subject at length in its latest issue). As for local people, they have been felled by the torpor of Ramadan and the fatalism so common in this part of Burkina. Since their grievance has attracted so little interest, maybe they now feel that they themselves were in the wrong!

Indifference mixed with incompetence is a dangerously explosive cocktail. In this case, both ingredients are present. By flirting with the red line, we are in grave danger of crossing it. Nothing at all about the attitude of Avocet can reassure us that they fulfilled their basic responsibility to protect local people. Avocet’s policies are nothing if not short-term!

In years past the state of the Djibo dam has provided a good laugh not only for engineers but for anyone travelling in the direction of the Inata gold mine. SMB have always tried to make reassuring noises. Some use! The scepticism of locals was proved right when the dam began to suffer major leaks.

In September 2010 the dam displayed its serious limitations. The absence of a concrete spillway or a valve for letting water escape led to the overflow of the dam. As a protective measure, Avocet arranged for large rocks to be heaped up along the dam wall. Rocks! Surely they weren’t serious?

Today, in spite of all our warnings, the dam remains a clear and present danger. Local people look forward with genuine concern to the end of the mining project (and therefore the end of any dam maintenance).

If we go on writing about them all the time, Avocet will think they are being persecuted. Far from it! We simply want to remind them again and again that a mining company has a duty of responsibility, not just to talk the talk, but to engage in incisive and convincing action on the ground.

***

Many thanks to Walid for giving freely of his time and penmanship. If you would like to read more by Walid on the subject of Avocet, SMB and Inata, here are links to two articles on his blog.

  • Le blabla de la Société des mines de Bélahouro
  • SMB : Sortie de Piste à l’Horizon

Published by

Stephen Davies

Children's author: picture books, chapter books and YA novels

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